Southern Shadows – Griffin Jones – Medium

Winter Place, luglio 2018 (foto scattata dall’autore)

Esistendo nel sud degli Stati Uniti, sono sempre attratto da una dualità. La bellezza pittoresca è scritta sul paesaggio tra alberi di magnolia e il terreno argilloso brillante. Tuttavia, posso anche sentire la montagna dolorosa e troppo brutta della storia che pesa pesantemente sulla mia mente, per parafrasare una certa figura radicale. Questa storia è anche iscritta nel paesaggio, che si tratti di dimore abbandonate o monumenti confederati. Questi sono ricordi perpetui di storie – di radicalismo e reazione, di amore e odio, di liberazione e sfruttamento – che hanno fatto eco durante la storia del sud, risalendo agli utenti indigeni della terra. Molti sono andati perduti, ma alcuni, come la storia degli inverni di Columbus, Georgia e Montgomery, in Alabama, così come le persone che hanno ridotto in schiavitù, sono stati ritrovati.

John Winter è nato nel 1799 a New York. Da giovane, ha iniziato l’attività come mezzo di sostentamento e si è rapidamente interessato al “commercio del sud”, i mercati in forte espansione del cotone e delle persone che hanno guidato l’espansione americana nel “vecchio sud-ovest”. Tanto interesse questo commercio ha interessato il giovane inverno che lasciò il suo paese natale e si stabilì a Columbus, in Georgia, all’età di 18 anni. A 21 anni, si era sposato e aveva avuto figli, tra cui un figlio di nome Joseph Samuel Prince Winter. Joseph seguì le orme di suo padre e fece carriera nel settore bancario. La banca che padre e figlio avevano aperto fu giustamente chiamata la Banca di Santa Maria a Colombo e in seguito Montgomery.

Entro la metà del 1840, i due avevano fatto una grande ricchezza grazie ai loro sforzi finanziari. Tanto che sono stati coinvolti nel commercio meridionale, possedevano diverse piantagioni e dozzine di lavoratori ridotti in schiavitù. Tuttavia, a questo punto gli Winters puntarono su un’altra area dell’economia per espandersi alla produzione. Hanno sfruttato il loro potere economico per presentare una petizione al legislatore statale dell’Alabama per noleggiare una società, e ci sono riusciti. La Montgomery Manufacturing Company fu noleggiata nel 1848 e fu capitalizzata a $ 50.000. La compagnia crebbe rapidamente, acquistando e assumendo i lavoratori ridotti in schiavitù della dozzina, e alla fine crebbe a una dimensione tale che la società dovette essere reincorporata due volte, prima come Winter Iron Works e seconda come Montgomery Iron Works, rispettivamente nel 1852 e nel 1854. Nel 1854, la società era capitalizzata a $ 500.000. Fu alle spalle di uomini, donne e bambini schiavizzati che la fabbrica prosperò e alla fine vinse premi per i suoi prodotti, tra cui un primo premio alla mostra Crystal Palace a New York City per il suo motore a vapore, il “Southern Belle , “nel 1853. C’erano operai ridotti in schiavitù che erano separati dalle loro famiglie, come un uomo di nome Nassau, nonostante la sua richiesta scritta agli inverni. È documentato che i lavoratori bianchi e i sorveglianti della fabbrica hanno commesso violenze fisiche contro le loro controparti nere schiavizzate, come era la norma sotto la schiavitù. Fu a causa di questa violenza razziale che gli Winters, nel 1850, potevano acquistare proprietà a Montgomery ed erigere una casa visivamente sbalorditiva che ancora oggi esiste. In un certo senso, l’udire di una schiavitù industriale è difficile da sentire moderno: di solito si pensa ai campi di cotone e agricoli con bande di lavoratori che vi lavorano. In effetti, gran parte della letteratura storica si è concentrata su queste questioni del lavoro agricolo e domestico (sebbene non tutte, per esempio, si riferiscono al defunto Robert Starobin). Tuttavia, per i 150 operai ridotti in schiavitù della fabbrica, una vita lavorativa riguardava il ferro battuto (quello che Daniel Rood ha recentemente chiamato “politica del ferro battuto”), la farina e i tessuti.

Il 26 aprile 2018, un nuovo monumento è stato dedicato a Montgomery. Il National Memorial for Peace and Justice è dedicato alle vittime afroamericane del linciaggio negli Stati Uniti. In modi profondamente inquietanti, ci ricorda che questi eventi non sono passati da molto tempo, come possono attestare i vasi di terra di ciascun sito di linciaggio. E in effetti, ci ricorda che questi eventi sono fortemente collegati alle attuali questioni di brutalità della polizia e incarcerazione di massa. Mentre attraversavo il sito quel tempestoso giorno d’estate, ricordo solo lo shock che sentivo che, a un paio di isolati dal memoriale, era la casa d’inverno. Non c’erano cartelli per questo, nessun memoriale per quelli ridotti in schiavitù dagli inverni, o persino il riconoscimento che erano gli inverni che vivevano lì in primo luogo. Era un posto che languiva nella sua memoria storica. Lo shock ha lasciato il posto a una sorta di senso dell’ironia: lo stesso tipo di violenza suprematista bianca che gli Winters e i loro impiegati hanno messo in atto sull’asservimento potrebbe passare inosservato a pochi isolati da un monumento alle vittime di tale violenza era qualcosa che non avevo anticipato. Questo paradosso diventa un po ‘più chiaro quando ho capito cosa WEB Du Bois chiamato “propaganda della storia” rimane in gioco in un mondo capitalista moderno. Il Sud non può essere definito come un potere industriale, poiché ciò indurrebbe lo stesso capitalismo industriale, a lungo interpretato come un sistema di progresso.

E comunque? Perché è importante che queste strutture fatiscenti non siano state commemorate come monumento nazionale per le vittime del linciaggio? Dopotutto, la società che aveva guadagnato così rapidamente importanza nell’economia del sud cadde in disgrazia altrettanto rapidamente con un tremendo incendio nel 1855 che inghiottì una buona parte delle strutture della società. In breve, qual è il significato degli Winters e della loro società manifatturiera per la storia americana per meritarne la memorizzazione? La risposta, credo, risiede nel rapporto tra azienda e famiglia con i recenti dibattiti storiografici (la storia della storia, per così dire) sulla schiavitù e sul capitalismo e sul rapporto tra i due. Nell’ultimo decennio, molto inchiostro è stato versato sull’argomento, non solo all’interno del mondo accademico, ma anche nell’immaginazione pubblica. La posta in gioco di queste domande è alta. Se il capitalismo e la schiavitù sono collegati, almeno nel diciannovesimo secolo, come possiamo giustificare il nostro sistema attuale che porta quel nome di capitalismo? Se il capitalismo è stato costruito sulla schiavitù (in particolare contro il nero, la schiavitù dei castelli), quale terreno morale possiede il sistema e ne abbiamo persino bisogno se i nostri obiettivi sono veramente liberazione e uguaglianza per tutte le persone? Gli storici hanno compreso abbastanza bene queste implicazioni, ma hanno trascurato alcune aree di dibattito, tra cui l’industria manifatturiera e industriale. È qui che desidero fare un intervento usando gli inverni come punto focale. Per gli inverni e la loro società industriale sono emblematici di una serie di tendenze più ampie all’interno del sud e dell’economia americana durante gli anni 1850, vale a dire l’industrializzazione. Un’industrializzazione della schiavitù americana non è mai stata delusa dalla storiografia a causa della mancanza di aziende come gli Winters come fiore all’occhiello dell’economia meridionale. In effetti, solo di recente questa azienda è stata scoperta da chiunque: la collezione di carte a cui appartiene la famiglia Winter, la McCall Papers, è stata recentemente donata all’Università del Sud Alabama nel 2013.

Tuttavia, ponendo questa tesi, può collegare l’industrializzazione, a lungo pensato per essere un punto fermo di un’economia capitalista e la schiavitù razziale. Inoltre, può collegare l’industrializzazione e la supremazia bianca, la stessa supremazia bianca contro la quale il National Memorial for Peace and Justice combatte. Può fornire un quadro più completo del rapporto tra capitalismo e schiavitù e forse può far luce sulle ombre di Winter Place come ha fatto per il memoriale a pochi isolati di distanza. I fantasmi della storia meridionale sono molteplici e scoraggianti, ma se vogliamo davvero fare i conti con questa storia, devono essere rivelati, anche se contraddicono i nostri soliti presupposti sull’industrializzazione e sul capitalismo. Per motivi di giustizia sociale, queste sono lotte che vale la pena avere. Forse allora le magnolie e il terreno argilloso incideranno sul paesaggio il vero sud e la dualità si riconcilierà.